Saviez-vous que le sabot du poulain à la naissance a une particularité étonnante ? Il est recouvert d’une membrane protectrice molle de couleur claire, appelée éponychium. Cette excroissance étrange tombe heureusement bien vite, mais elle n’en reste pas moins essentielle au bon déroulement du poulinage.

SuperVet vous explique tout ce qu’il faut savoir sur l’éponychium, son utilité et les bons réflexes à adopter pour entretenir les sabots du poulain après sa naissance.

Qu’est-ce que l’éponychium ?

définition éponychium sabot poulain à la naissance min

L’éponychium est la membrane protectrice qui recouvre le sabot des poulains à la naissance

L’éponychium, également appelé membrane périoplique, est une matière cornée souple et hirsute qui recouvre le sabot du poulain (ou foal) à la naissance (poulinage). En raison de son aspect si particulier, les anglophones surnomment parfois l’éponychium « doigts de fée » ou « pantoufles dorées ».

Aussi étrange que cela puisse paraître lorsque l’on découvre ces espèces de tentacules pour la première fois, il s’agit d’une membrane que nous les humains possédons aussi ! Elle se situe à la base des ongles chez les nouveaux nés, mais est alors beaucoup plus discrète que chez les équidés.

Dès qu’il rentre en contact avec l’air libre, l’éponychium commence à sécher, jusqu’à tomber. La plupart du temps, il est évacué dès les premières 24 heures de vie du poulain en dehors du ventre de sa mère. Le process est indolore et pas particulièrement dérangeant pour l’animal puisque très rapide.

Et parce qu’une image vaut 1 000 mots, voici à quoi ressemble ce fameux éponychium, tout juste tombé du sabot d’un poulain.

Pourquoi le sabot du poulain est-il recouvert d’éponychium à la naissance ?

Comme nous l’évoquions en début d’article, nous possédons également une membrane périoplique à la naissance. La question n’est donc pas tant pourquoi le cheval en possède une, mais plutôt pourquoi elle est aussi développée.

Deux raisons principales justifient cette curiosité de la nature.

Protéger la jument

Éponychium protection jument min

L’éponychium protège la jument des sabots du poulain

Le rôle premier de l’éponychium est un rôle protecteur. Il permet en effet de préserver l’utérus et les organes de la jument, aussi bien pendant la gestation qu’au moment du poulinage. Le sabot est une matière particulièrement dure qui peut facilement blesser voire déchirer les organes génitaux de la poulinière. Grâce à l’éponychium, qui est une matière souple et soyeuse, le sabot devient inoffensif.

Vous avez déjà senti les coups donnés par un bébé humain dans le ventre de sa mère ? Imaginez la même chose d’un petit être de 50 kg (poids d’un poulain de selle) ou 75 kg (poulain de trait) et équipé de sabots tranchants. L’utilité de l’éponychium ne laisse plus aucun doute !

Prendre la fuite

fonction éponychium poulain fuite min

Un poulain doit être capable de se mettre sur ses pattes rapidement, et donc avoir des sabots fonctionnels

Dans la nature, le très jeune poulain est une proie facile, d’autant que l’odeur du placenta attire les prédateurs. Naître sans un sabot totalement formé et prêt à l’emploi n’est donc pas une option. L’éponychium ne doit pas non plus empêcher le poulain de se mettre très rapidement debout et, si nécessaire, de prendre la fuite.

La nature étant bien faite, le foal nait avec un sabot déjà entièrement formé, qui lui permet de se déplacer immédiatement. Sa membrane protectrice se résorbe tout aussi rapidement.

Entretenir les sabots du poulain dès la naissance

Surveiller et entretenir les sabots du poulain dès la naissance est le meilleur moyen de repérer d’éventuelles déformations, de mettre le cas échéant un parage – voire un ferrage – spécifique et, plus généralement, d’éviter les problèmes de pieds apparaissant durant la période de croissance.

Le parage

parage sabot poulain après la naissance min

Le premier parage du sabot du poulain arrive entre 4 et 6 semaines après sa naissance

Les sabots des chevaux poussent en permanence, comme nos ongles. Sans entretien, ils peuvent devenir trop longs et déséquilibrés, créant alors des problèmes de locomotion. Un bon entretien dès le plus jeune âge permet d’éviter des corrections plus lourdes et pas toujours efficaces plus tard. Le parage est également l’occasion d’éduquer le poulain à être manipulé.

Ainsi, le premier parage se fait dès l’âge de quatre à six semaines, avec ensuite un parage d’entretien toutes les six à huit semaines environ.

Pour le réaliser, il est recommandé de faire appel à un maréchal-ferrant ou à un vétérinaire spécialisé dans les soins du sabot. Avant de parer, il examine les pieds du poulain pour détecter tout problème existant et évaluer la conformation. Les ajustements sont effectués au cas par cas.

Que faire en cas de déformation du sabot ?

Un jeune cheval peut par exemple avoir le boulet qui touche par terre, un problème qui peut être résolu grâce à une bonne complémentation alimentaire et un suivi régulier de ses pieds. Quelle que soit la déformation observée, le premier réflexe à avoir est toujours le même : faire examiner son animal par un professionnel.

Sur la base du diagnostic posé, un traitement adapté peut être mis en place. Selon la nature et la gravité de la déformation, des corrections orthopédiques, des techniques de parage spécifiques et/ou l’utilisation de fers orthopédiques peuvent être envisagées.

En complément, l’environnement (type et état des sols notamment), l’exercice proposé et l’alimentation sont autant de facteurs à considérer et à adapter. Un apport alimentaire équilibré et riche en nutriments essentiels contribue directement à une croissance saine des sabots !

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